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不顾反垄断审查 亚马逊收购iRobot凸显激进并购战略

8月6日消息,零售巨头亚马逊不顾美国监管机构的严格反垄断审查,仍在推进十分激进的收购战略,其斥资17亿美元收购…

8月6日消息,零售巨头亚马逊不顾美国监管机构的严格反垄断审查,仍在推进十分激进的收购战略,其斥资17亿美元收购Roomba吸尘器制造商iRobot就是**的例证。

反垄断专家表示,预计这笔交易将招致美国联邦贸易委员会(FTC)的严厉审查,该委员会主席莉娜·汗(Lina Khan)是这家电商平台市场主导地位的批评者。FTC还将审查亚马逊上月斥资34.9亿美元收购One Medical母公司1Life Healthcare的交易。不过,该机构没有挑战亚马逊今年早些时候收购米高梅影业的交易,但那是莉娜·汗在FTC获得民主党多数席位之前。

对亚马逊与iRobot的交易进行严格审查不一定会带来太大麻烦,即使FTC真的起诉阻止这笔交易,该机构也有可能不会获胜。诉讼咨询公司Econ One的董事总经理哈尔·辛格(Hal Singer)表示,FTC可能很难在这笔交易的合并挑战中获胜。

曾担任反垄断案经济专家的辛格表示:“我希望他们尝试挑战这些东西,但我担心他们目前的证据不足。反垄断法在**近的合并挑战中扭曲了自己,在很大程度上显得软弱无力”,因为这些公司不是直接竞争对手。

莉娜·汗敦促FTC对科技公司的大型收购案进行更严格的审查,该机构去年发布的一份报告发现,谷歌、亚马逊、苹果、Meta和微软公司利用漏洞来规避对数百笔较小交易的反垄断审查。上周,FTC提起诉讼,阻止Meta收购虚拟现实(VR)初创公司Within,这是FTC**先发制人地试图阻止这家社交网络巨头的交易。

根据行业数据库Statista的数据,iRobot旗下Roomba在美国智能吸尘器市场占据主导地位,按收入计算拥有75%的市场份额。亚马逊去年秋天推出了自己的产品,即名为Astro的三轮设备,售价约为1450美元。Astro仍处于有限的推出阶段,尚未在消费者中引起轰动。

反垄断倡导组织“美国经济自由项目”的执行董事萨拉·米勒(Sarah Miller)表示,亚马逊“基本上是想在一个他们想要主导的市场上消灭他们**大的竞争对手。但收购**大的竞争对手应该违反了反垄断法。”

此外,Cuneo,Gilbert&LaDuca LLP律师事务所的阿曼达·刘易斯(Amanda Lewis)表示,这笔交易还可能产生反竞争影响。他说,这笔收购“将使亚马逊的竞争对手处于不利地位,并阻止访问接触新客户的重要工具,比如在亚马逊网站上购买广告。”刘易斯**了2020年国会对在线市场竞争调查中针对亚马逊的审核。

亚马逊发言人周五表示,该公司将继续向零售商供应iRobot的产品,并在亚马逊的零售网站上销售与之竞争的设备。不过,这一承诺可能还不够。该公司在另一笔重大机器人交易中也做出了类似的承诺,即2012年收购了工业机器人制造商Kiva Systems。后来,亚马逊停止向其他公司出售这些设备,只使用它们来供应自己的仓库。

众议院2020年的调查发现,亚马逊在构建基于Alexa语音助手的智能家居系统方面进行了重大投资。报告称,该公司已经收购了多家公司,包括2018年的Ring智能安全系统和Eero,后者是旨在让客户更容易安装智能家居设备的路由器。

“经济安全项目”竞争**主管亚历克斯·哈曼(Alex Harman)表示,将iRobot旗下Roomba与Alexa和Ring一起添加到亚马逊的产品中,可以锁定消费者使用该公司的智能家居产品。他反问道:“一旦你把整个房子都和一家公司捆绑在一起,你怎么能证明更换其他品牌设备的成本是合理的呢?”

Institute for Local Self-Reliance联席执行董事斯泰西·米切尔(Stacy Mitchell)说,2019年收购Eero可能帮助亚马逊决定收购iRobot,因为它**了对消费者使用智能吸尘器的频率和时间的洞察。她说,亚马逊正在利用其数据收集和收购来帮助其在智能家居领域占据主导地位,就像它在电子商务领域所作的那样。

研究亚马逊多年的米切尔还称:“智能家居将成为一个强大的新平台,大型科技公司,尤其是亚马逊,将其视为获得和行使市场支配力的机会。任何其他想要参与这个竞技场的公司都必须按照亚马逊的规则行事。”

来自Economic Liberties的米勒指出,国会提出的两党立法将禁止亚马逊进行这种收购。她说:“国会在这方面真的需要采取行动,FTC不可能是竞技场上**的裁判。”

iRobot将助亚马逊获得住宅地图

为什么Roomba公司对亚马逊来说价值17亿美元?这不仅仅是清洁灰尘的问题,更多与数据问题有关。

根据两家公司的联合声明,在制造战争机器和家居清洁电器数十年后,iRobot同意被亚马逊以17亿美元的价格收购。如果这笔交易获得通过,亚马逊将获得另一个个人数据来源:Roomba业主住宅的室内地图。

iRobot**初为美国军方制造机器人,但20年前,该公司又增加了吸尘器业务,Roomba的业务包括通过使用传感器来绘制吸尘器运行的房屋地图。在2017年接受采访时,iRobot首席执行官科林·安格尔(Colin Angle)表示,该公司将来可能会与开发智能家居设备和人工智能助手的科技公司分享这些数据。

亚马逊拒绝回应有关它将如何使用这些数据的问题,但结合**近的其他收购目标,该公司可能会全面了解人们家中发生的事情。这家电商巨头于2018年收购了视频门铃公司Ring,并在一年后收购了Wi-Fi路由器制造商Eero。带有AI助手Alexa的智能音箱和其他设备现在可以控制数千台智能家居设备,包括Roomba吸尘器。亚马逊计划以34.9亿美元全现金收购初级保健连锁店One Medical,如果交易获得批准,将保留数百万人的健康数据。

人们倾向于认为亚马逊是一家在线销售公司,但实际上亚马逊已经成为“监控公司”。这是其商业模式的核心,也是其垄断力量和利润的驱动力。非营利数字权利组织Fight for the Future的主管埃文·格里尔(Evan Greer)说:“亚马逊希望把手伸到任何地方,收购一家基本上以绘制人们住宅内部地图为基础的公司,似乎是亚马逊已经拥有的监控覆盖范围的自然延伸。”

亚马逊在制造或获取让那些担心数据隐私的人感到不安的技术方面有很多记录。2020年,亚马逊推出了家庭安全无人机。上个月,与数千名警察和消防部门建立了合作伙伴关系的Ring承认,在没有搜查令的情况下与执法部门分享了家庭视频片段。格里尔说,如果执法部门或政府要求访问,那么一家公司掌握如此多的个人数据可能引发严重后果。

亚马逊已经拥有自己的家用机器人Astro,并于去年秋天推出。当时,亚马逊负责设备和服务的高级副总裁大卫·林普(David Limp)表示,该公司推出这款机器人时没有明确的用例。而在6月份接受采访时,亚马逊消费机器人副总裁肯·华盛顿(Ken Washington)称,**初的重点是家庭监控和安全。

Astro目前只能通过邀请才能使用。华盛顿拒绝透露今天或何时Astro将全面投入使用,以及目前Astro的销量。自推出以来,亚马逊推出了Astro更新,允许人们在主页地图上添加房间,而不需要重新绘制整个房屋的地图。亚马逊家用机器人目前无法协调多个单位之间的活动,但华盛顿表示,爬楼梯和多个楼层之间的协调是产品开发路线图的一部分。收购iRobot不是希望Astro赢得大量受众,而是让亚马逊在巨大的范围内获得即时的家庭地图业务。

即使没有iRobot的加入,亚马逊也几乎覆盖了人们生活的方方面面。它已经跟踪了人们吃什么、买什么、看什么、读什么以及他们消费的处方药等隐私细节。很快,它可能还会了解人们住宅中的每一寸地方。

每一次收购都巩固了亚马逊的市场主导地位,并使其变得更加不可避免。Roomba本身并不可怕,与亚马逊庞大的监控基础设施相结合,它变得更加危险:你家里的另一台设备可以收集数据并将其接入亚马逊的系统。公司总是盯着你,总是监测你的生活,总是渴望找到另一种方式来卖给你更多东西。

又一家独立硬件公司沦落

亚马逊可能会如何**iRobot的数据,已经引起了很多人的担忧。毕竟,有些Roomba吸尘器可以创建住宅的详细地图,安格尔早在2017年就建议该公司可以与科技巨头分享这些信息。但这笔收购真正令人沮丧的不仅仅是数据,毕竟科技巨头已经拥有大量数据,还包括失去另一家拥有自己有趣智能家居雄心的独立公司。虽然iRobot曾经计划成为住宅的大脑,但它的新任务可能是兜售更多的Ring Home安全订阅。

在机器人吸尘器业务中,iRobot不再孤单。虽然它总体上仍然是**受欢迎的品牌,但它面临着来自Neato、Eufy和Ecoacs等品牌的激烈竞争,这些品牌已经添加了自己的房间绘图、自排空、壁架检测和拖把功能。硬件本身不再是个主要的差异化因素。

这可能解释了为何安格尔近年来对iRobot软件和服务更热衷的原因。2020年,iRobot宣布了名为“Genius”的软件更新,称此次升级是一次“大脑互换”,将使Roombas变得更智能、更协调。有了Genius,用户将能够定义特定的污点清理区域,或者只设置清理少数典型脏乱区域的常规程序。

去年,安格尔更进一步,声称iRobot的吸尘器**终将能够与家中的其他设备进行互联。他还谈到了让Roomba充当巡回安全摄像头,根据人们所在的位置调整房间照明,根据环境条件控制空气净化器。

安格尔还坚称,亚马逊、苹果和谷歌试图与几乎所有现有产品集成,无论这些集成工作得有多好,都是在搞砸智能家居,它们往往根本不能很好地发挥作用。作为另一种选择,安格尔设想了一种更有针对性的方法,在这种方法中,iRobot将在较少数量的联网设备上更好地工作。他说:“与谷歌、亚马逊和SmartThings的**不同,我相信有围墙的花园,我相信经验胜过普遍性。”

亚马逊似乎也急于平息人们对数据收集的担忧,该公司在收购消息出现后发布了以下声明:“保护客户数据对亚马逊来说一直非常重要,我们认为自己是所有业务中人们数据的**管家。客户信任是我们每天努力赢得的东西,也是我们努力保持的东西。尽管如此,看到另一个独立平台变成了科技巨头的附属平台,这是一件令人难过的事情,它的主要卖点是让你免受危险,而不仅仅是为你的生活增加便利。 (金鹿)

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